*Un artigo de 

Moitos pensabamos que Covid-19 foi a primeira pandemia causada por un coronavirus. Pero, é realmente isto certo? Houbo outras pandemias de coronavirus?

No século XX ocorreron tres pandemias de gripe, todas elas ocasionadas por un cambio antixénico de cepas de influenza A: a de 1918-19 foi causada por unha cepa do tipo H1 N1 e causou entre 40-70 millóns de mortos; en 1957-58, denominada asiática, pola cepa H2 N2 con 1-4 millóns de mortos; en 1968-69, denominada de Hong-Kong, pola cepa H3 N2 con tamén 1-4 millóns de mortos. En 2009, a pandemia de gripe H1 N1 foi menos mortal que as do século XX (similar á doutros virus da gripe estacionais) e foi resultado dunha combinación entre virus da gripe porcina, aviaria e humana.

Da Gripe rusa…

A finais do século XIX tamén houbo unha gran pandemia de gripe, a denominada gripe rusa que ocorreu entre 1889-1891. Iniciouse en San Petersburgo, diseminouse rapidamente por Europa, dando a volta ao mundo en tan só catro meses.

En 1892, o microbiólogo Richard Pfeiffer, colaborador de Robert Koch, illou o que pensou que era o axente causante da gripe: unha bacteria do nariz dun paciente infectado pola gripe. Chamouna Bacillus influenzae, e máis tarde denominouse Haemophilus influenzae. Con todo, anos despois demostrouse que esta bacteria non era a causa da gripe.

Por probas indirectas, e pola súa similitude coa pandemia de 1918, pensábase que aquela pandemia de 1889-1891 foi causada tamén polo virus da gripe. Hai anos fixéronse algúns estudos de seroloxía que suxerían que aquela pandemia podería ser causada por unha cepa de influenza A de o tipo H3. Pero todos os indicios sempre foron indirectos. De feito, o virus da gripe illouse por primeira vez en 1933. A falta de mostras biolóxicas daquela época fai imposible saber de certo a orixe daquela pandemia. A causa concreta da pandemia de 1889-1891 seguía sendo un misterio.

…ao Coronavirus ruso

Con todo, desde hai uns anos, hai resultados que suxiren que en realidade aquela pandemia de gripe de finais do século XIX foi causada por un coronavirus e non polo virus da gripe, en concreto polo HCoV-OC43, un coronavirus que hoxe causa un catarro pero que fai máis de cento trinta anos foi a orixe dunha pandemia.

Os coronavirus son virus de animais e causan principalmente enfermidades respiratorias e gastrointestinais: o virus da diarrea epidémica porcina (PEDV), o da gastroenterite transmisible porcina (TGEV), o coronavirus respiratorio cairo (CRCoV), o da peritonitis infecciosa felina (FIPV), o virus da hepatite murina (MHV), o virus da bronquite infecciosa aviaria (IBV), o coronavirus do pavo (TCoV), e os coronavirus equinos (ECoV) e bovinos (BCoV), entre outros.

Na actualidade coñécense sete coronavirus que infectan humanos, catro deles (HCoV-229E, HCoV- OC43, HCoV- NL63 e HCoV- HKU1) son moi comúns e son responsables, xunto con outros virus como os rinovirus, da maioría dos arrefriados e catarros comúns. Estes coronavirus infectan a todos os grupos de idade e as reinfeccións son comúns. A infección adoita ser subclínica e é polo xeral leve, pero hai casos máis graves en lactantes e anciáns. Os outros tres coronavirus humanos son o MERS, o SARS-CoV-1 e o SARS-CoV-2.

Transmisión cruzada de coronavirus entre humanos e mamíferos domésticos. Cross-Species Transmission of Coronaviruses in Humans and Domestic Mammals, What Are the Ecological Mechanisms Driving Transmission, Spillover, and Disease Emergence? Nova, N. 2021. 9:717941.
Transmisión cruzada de coronavirus entre humanos e mamíferos domésticos. Cross-Species Transmission of Coronaviruses in Humans and Domestic Mammals, What Are the Ecological Mechanisms Driving Transmission, Spillover, and Disease Emergence? Nova, N. 2021. 9:717941.

Os coronavirus levan saltando duns animais a outros desde hai miles de anos. Tamén de animais ao ser humano. O HCoV-OC43 humano e o BCoV bovino son moi similares e teñen moitas similitudes a nivel antixénico e xenético. O BCoV causa diarreas severas en bovinos recentemente nados. Virus similares ao BCoV illáronse tamén noutros ruminantes silvestres, en cans e gatos e mesmo en aves.

Hai uns anos, secuenciouse o xenoma completo do coronavirus humano HCoV-OC43 e comparouse co bovino. Púidose facer unha análise molecular de ambos os virus que suxería unha orixe zoonótica do HCoV-OC43, é dicir, este coronavirus humano tería xurdido a partir do BCoV cun devanceiro común a ambos os virus. Os autores empregaron varios métodos de análises xenéticas e os resultados suxerían que ese salto dunha especia a outros podería ocorrer ao redor de 1890. Segundo estes autores, isto apoiaría a hipótese de que a pandemia de gripe rusa de 1889-1891 foi en realidade causada polo entón novo coronavirus HCoV- OC43 de orixe bovina.

Os feitos históricos tamén apoian esta hipótese. No século XIX, as enfermidades respiratorias altamente infecciosas e cunha alta taxa de mortalidade afectaron os rabaños de gando de todo o mundo. Isto fixo que houbese campañas masivas de sacrificio de gando entre 1870 e 1890, expoñendo así a moitos humanos aos animais enfermos.

Ademais, as condicións socioeconómicas daquela época foron propicias para a extensión de epidemias. Por exemplo, a poboación humana británica aumentou de 11 a 21 millóns na primeira metade do século XIX, acompañada dun desprazamento de poboación do campo a pobos e cidades. Alimentar a esa poboación en crecemento converteuse nun problema. Para iso, vendíanse animais vivos nos mercados das cidades e, como documentan os informes históricos, gañado visiblemente enfermo. Desta maneira, moitas persoas en áreas densamente poboadas entraron en contacto estreito con patóxenos bovinos, aumentando as posibilidades de infeccións entre especies. Moita xente moi xunta e con moitos animais enfermos preto: unha bomba de reloxería.

Ilustración da Gripe rusa no tabloide británico Police News. Wikimedia Commons
Ilustración da Gripe rusa no tabloide británico Police News. Wikimedia Commons

O estudo dos informes médicos daquela época, nos que se describen os síntomas clínicos da gripe rusa, tamén apoian esta hipótese. Os máis notables eran as afeccións multisistémicas que afectaban as vías respiratorias, os síntomas gastrointestinais e neurolóxicos, incluída a perda da percepción do gusto e o olfacto; unha prolongada recuperación que lembra aos casos actuais de Covid-19 persistente e as observacións de tromboses en múltiples órganos, inflamación e afeccións reumáticas. Como en Covid-19 e, a diferenza da gripe, observábase unha maior mortalidade en persoas de idade avanzada, mentres que os nenos estaban só debilmente afectados. Esta epidemioloxía e síntomas lembran máis á actual pandemia de Covid-19 que á gripe.

Todos estes feitos apoian a hipótese de que o coronavirus HCoV-OC43 tivo a súa orixe en coronavirus bovinos e foi a causa daquela pandemia respiratoria de finais do século XIX. Posteriormente o virus seguiu evolucionando ata que se illou por primeira vez en 1967 de voluntarios da Unidade de Arrefriado Común en Salisbury, Reino Unido.

Acabará sendo SARS- CoV-2 un deses coronavirus endémicos que causan arrefriado común?

Non o sabemos. Se segue o mesmo camiño que HCoV-OC43 é posible, pero non sabemos a que velocidade o fará. É ómicron unha demostración de que o virus evoluciona cara a un catarro común, é o final da pandemia? Non o sabemos.

Por unha banda, unha variante menos virulenta e moito máis transmisible pode acabar infectando a unha gran parte da poboación. Na medida que haxa máis xente inmune ao virus, porque se infectou, vacinouse ou as dúas cousas á vez, estaremos mellor protexidos. O virus deixará de ser “novo” para o noso sistema inmunitario e, se reduce ademais a súa virulencia (infecta máis as vías respiratorias superiores que as inferiores), podería ser o camiño cara a un desoutros coronavirus humanos do arrefriado. Pero de momento, Covid-19 non é un arrefriado. Tendemos a pensar que ómicron é a última variante, o final dun proceso de adaptación, pero non podemos descartar que xurdan máis variantes. De feito, é o máis probable, e non temos nin idea de cara a onde evolucionarán.

A chamada gripe rusa de finais do século XIX causou ao redor dun millón de mortos. Naquela época a poboación mundial era de 1.500 millóns de habitantes. Facendo unha sinxela extrapolación á poboación mundial actual, hoxe supoñería 5,2 millóns de mortos.

Aquela gripe rusa foi a gran pandemia do século XIX. Ocorreu en cinco ondas durante catro anos: de outubro do 1889 a decembro de 1890, de maio a xuño de 1891, de novembro do 1891 a xuño de 1892, na primavera de 1893 e no inverno de 1893-1894.

Predicir que ocorrerá nos próximos anos é moi arriscado. É evidente que a pandemia de Covid-19 irá diminuíndo (non hai mal que dure cen anos), pero non sabemos nin como nin cando. Oxalá siga os pasos do seu parente o HCoV-OC43. De momento, sexamos prudentes, pero cun optimismo moderado. Sorte.


*Ignacio López-Goñi é catedrático de Microbioloxía na Universidad de Navarra. Unha versión deste artigo foi publicada no blog do autor, microBIO.

Cláusula de divulgación: Ignacio López-Goñi non recibe salario, nin exerce labores de consultoría, nin posúe accións, nin recibe financiamento de ningunha compañía ou organización que poida obter beneficio deste artigo, e declarou carecer de vínculos relevantes máis alá do cargo académico citado.

DEIXAR UNHA RESPOSTA

Please enter your comment!
POLÍTICA DE COMENTARIOS:

GCiencia non publicará comentarios ofensivos, que non sexan respectuosos ou que conteñan expresións discriminatorias, difamatorias ou contrarias á lexislación vixente.

GCiencia no publicará comentarios ofensivos, que no sean respetuosos o que contentan expresiones discriminatorias, difamatorias o contrarias a la ley existente.

Please enter your name here

Este sitio emprega Akismet para reducir o spam. Aprende como se procesan os datos dos teus comentarios.