Unha pequena historia dos virus (I)

O biólogo Antonio Figueras, do Instituto de Investigacións Mariñas de Vigo (CSIC), repasa que son os virus e como funcionan

Os virus son 'unha mala noticia envolta nunha proteína'.

A dificultade de cultivar virus in vitro complicou o seu descubrimento para os primeiros investigadores. Un virus non crece nun medio de cultivo a base de nutrientes químicos porque só pode replicar dentro dunha célula viva. Na linguaxe técnica, é un “parasito intracelular obrigado”. O seu tamaño é pequeno e tamén o seu xenoma, simplificado ata as necesidades básicas para unha existencia dependente e oportunista. Non contén as instrucións da súa propia maquinaria para multiplicarse.

O tamaño “medio” dun virus é aproximadamente unha décima parte do tamaño “medio dunha bacteria”. Os virus arredondados oscilan entre uns quince nanómetros (é dicir, quince mil millonésimas de metro) de diámetro e uns trescentos nanómetros. Pero os virus non son todos redondos. Algúns son cilíndricos, outros son con forma de fibra, algúns parecen edificios futuristas ou módulos de aterraxe lunar. Non esquezamos que nun litro de auga de mar hai mil millóns de virus. Sexa cal for a forma, o volume interior é minúsculo.

Os xenomas empaquetados dentro destes pequenos contedores son pequenos, oscilando entre 2.000 nucleótidos ata aproximadamente 1,2 millóns. O xenoma dun rato, pola contra, ten uns 3 mil millóns de nucleótidos. Necesítanse tres nucleótidos para codificar un aminoácido e, en media, arredor de 250 aminoácidos para producir unha proteína (aínda que algunhas proteínas son moito máis grandes). Producir proteínas é o que fan os xenes; todo o demais nunha célula ou un virus é o resultado de reaccións secundarias. Por tanto, un xenoma de só dúas mil letras de código, ou mesmo trece mil (por exemplo a gripe), ou trinta mil (o virus do SARS), é un conxunto moi limitado de especificacións “técnicas”. Con todo, mesmo cun xenoma tan pequeno, que codifica só oito ou dez proteínas, un virus pode ser eficaz. Como estamos a comprobar nesta pandemia.

Virus do ébola.

Os virus enfróntanse a catro desafíos básicos: como pasar dun hospedador a outro, como entrar nunha célula dentro dese hospedador, como tomar o “control da nave” (a célula) e os seus recursos para producir múltiples copias de si mesmo, e como volver saír da célula para chegar ao seguinte hóspede. A estrutura e as capacidades xenéticas dun virus configúranse de xeito austero e elegante para levar adiante esas tarefas.

Sir Peter Medawar, Premio Nobel, definiu un virus como “unha mala noticia envolta nunha proteína”. A “mala noticia” é o material xenético, que tan a miúdo (pero non sempre) inflixe dano ao hóspede mentres explota as súas células para o seu refuxio e multiplicación.

A envoltura de proteína coñécese como cápside. A cápside ten dous propósitos: protexe as entrañas virales cando necesitan protección e axuda ao virus para abrirse camiño cara ás células.

Unha partícula, que permanece intacta fóra dunha célula, denomínase “virión”. A cápside tamén define a forma exterior dun virus. Os virións de Ébola e Marburgo, por exemplo, son filamentos longos, polo que se colocaron nun grupo coñecido como filovirus. Outros virus teñen partículas esféricas, ovoides, helicoidales ou icosaédricas. As partículas do VIH-1 son globulares. Os virións da rabia teñen forma de bala.

Virus rabia

Moitos virus están cubertos cunha capa engadida, coñecida como envoltura, que comprende non só proteínas senón tamén moléculas de lípidos extraídas da célula hospedadora, nalgúns casos, extraídas da parede da célula cando o virión saíu dela.

Ao longo da superficie exterior da envoltura, o virión pode estar adornado cunha gran cantidade de protuberancias moleculares puntiagudas, como os do detonador dunha mina naval antiga. Esas espículas cumpren unha función crucial. Son específicas para cada tipo de virus, cunha estrutura similar é unha chave que se axusta ás fechaduras moleculares da superficie exterior dunha célula diana; permiten que o virión se adhira á célula, axustándose como unha nave espacial a outra, e abren o camiño de entrada.

Virus da rabia.

A especificidade das espículas non só limita que tipo de hospedador pode infectar un virus dado, senón tamén que tipo de célula (células nerviosas, células do estómago, células do revestimento respiratorio) pode penetrar con maior eficacia o virus e por tanto, que tipo de enfermidade pode causar. Con todo, por útiles que sexan para un virus, os picos tamén representan puntos de vulnerabilidade. Son os principais obxectivos da resposta inmune dun anfitrión infectado. Os anticorpos, producidos polos glóbulos brancos, son moléculas que se adhiren aos picos e evitan que un virión apodérese dunha célula.

A cápside non debe confundirse cunha parede ou unha membrana celular. É simplemente unha analoxía. Os virus, desde o comezo da viroloxía, definíronse en negativo (non capturados por un filtro, non cultivables en nutrientes químicos, non de todo vivos), e o axioma negativo máis fundamental é que un virión non é unha célula.

Non funciona como funciona unha célula; non comparte as mesmas capacidades ou debilidades. Iso reflíctese no feito de que os virus son inmunes aos antibióticos, substancias químicas valoradas pola súa capacidade para matar bacterias (que son células) ou polo menos impedir o seu crecemento. Algúns antibióticos interferen na construción das paredes celulares das bacterias. Outros como a tetraciclina actúa interferindo cos procesos metabólicos internos mediante os cales as bacterias fabrican novas proteínas para o crecemento e a división celular. Os virus, que carecen de paredes celulares, carecen de procesos metabólicos internos, son alleos para os efectos destes fármacos.

E mañá máis…

DEIXAR UNHA RESPOSTA

Please enter your comment!
POLÍTICA DE COMENTARIOS:

GCiencia non publicará comentarios ofensivos, que non sexan respectuosos ou que conteñan expresións discriminatorias, difamatorias ou contrarias á lexislación vixente.

GCiencia no publicará comentarios ofensivos, que no sean respetuosos o que contentan expresiones discriminatorias, difamatorias o contrarias a la ley existente.

Please enter your name here

Este sitio emprega Akismet para reducir o spam. Aprende como se procesan os datos dos teus comentarios.